海洋科普
鲸落——深海中的“绿洲”
时间:2017/2/17 14:47:14     

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    生存在深海底层的生物,食物来源非常有限。它们依靠化能合成和海面输送来的物质,从海面缓慢落下的食物碎屑(海洋雪)是它们的天降甘霖,而偶然落下的巨大的海洋生物身躯,则是它们在大洋荒漠之中的绿洲。这些躯体是鲸的尸体。当鲸在海中死去,它的尸体会最终沉入海底,生物学家赋予这个过程一个名字——鲸落。
    研究人员发现,鲸庞大的尸体可以供养整套生命系统。在北太平洋深海至少有43个种类的约1.2万个生物体是依靠鲸落生存的。当鲸的躯体抵达海底时,将经历4个漫长的阶段。
    一是移动清道夫阶段。鲸的躯体很快被盲鳗、睡鲨以及一些甲壳类生物发现,这40多个物种的腐食者以鲸尸中的柔软组织为食,这顿飨宴一般会持续4个月~12个月,鲸尸90%以上的软组织会被它们分解吃掉。
    二是机会主义者阶段。深海中的一些物种能够在短期内迅速适应陌生的环境并快速繁殖。在这个阶段,一些无脊椎动物特别是多毛类和甲壳类动物,能够以残余鲸尸作为栖居环境。20余种多毛类和甲壳类小型生物将会入住鲸尸,依靠食物残渣延续两年的自在生活。
    三是化能自养阶段。当鲸只剩下骨架时,深海的独特生态系统才真正展现。大量的特殊厌氧细菌会进入鲸骨和其他深处组织,分解其中的脂类,使用溶解在海水中的硫酸盐作为氧化剂,产生硫化氢。对于大部分动物来说,硫化氢都是有毒的,但有一些化能合成细菌可以利用海水中的氧气氧化这些硫化氢,转化为能量来源,供它们生养与繁殖。于是一些生物可以靠共生从这些细菌获得能量,另一些则可以直接吃掉细菌聚集成的菌垫。鲸骨体型巨大,富含脂类,分解又十分缓慢,一头大型鲸可以维持上百种无脊椎动物生存长达几十年甚至上百年。
    四是礁岩阶段。当残余鲸落当中的有机物质被消耗殆尽后,鲸骨的矿物遗骸就会化成礁岩,成为生物们的聚居地。
    作为深海中的绿洲,鲸落为海底生物群提供了宝贵的生活平台。目前,全世界有80多个鲸目物种,只有达到30吨级别的大型鲸才能真正形成繁盛的鲸落。在过去的200年间,工业化捕鲸将大型鲸推入了十分危急的境地,今天全球海洋里的鲸落数量,可能不足以前的1/6。假如大型鲸类消失,深海中的“绿洲”也将随之而去。
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